Kiwanis is een initiatief van twee Amerikanen. Zij kregen het idee om mensen met uiteenlopende beroepen samen te brengen in een vriendenkring, met de bedoeling elkaar wederzijds te steunen en te helpen.

Dit leidde tot de oprichting van de eerste club in Detroit, in de Amerikaanse staat Michigan op 21 januari 1915. Deze datum wordt sindsdien beschouwd als de oprichtingsdatum van Kiwanis.

In november 1916 werd Kiwanis internationaal door de oprichting van de eerste Canadese club in Hamilton, Ontario. Pas in 1961 werd de eerste club buiten Amerika en Canada opgericht en wel in Wenen.